El calentamiento reduce al 50% el crecimiento de hielo invernal en el Ártico

El hielo invernal del este del Océano Ártico creció menos de la mitad de lo normal durante la última década, debido a la creciente influencia del calor del interior del océano.

Los amarres midieron el calor liberado desde el interior del océano hacia la parte superior del océano y el hielo marino durante el invierno. En 2016-2018, el flujo de calor estimado fue de aproximadamente 10 vatios por metro cuadrado, lo que es suficiente para evitar que se formen 80-90 centímetros de hielo marino cada año. Las mediciones de flujo de calor anteriores fueron aproximadamente la mitad de eso.

Por lo general, en gran parte del Ártico, una capa gruesa de agua fría más fresca, conocida como haloclina, aísla el calor asociado con el agua del Atlántico intruso de la superficie del mar y del hielo marino. Este nuevo estudio muestra que una afluencia anormal de agua salada y cálida del Océano Atlántico está debilitando y adelgazando la haloclina, lo que permite una mayor mezcla. Según el nuevo estudio, el agua cálida de origen atlántico se está acercando mucho más a la superficie.

“La posición normal del límite superior de esta agua en esta región era de unos 150 metros. Ahora esta agua está a 80 metros”, explicó Polyakov. Un proceso de invierno natural aumenta esta mezcla. A medida que el agua de mar se congela, la sal se expulsa del hielo al agua. Esta agua enriquecida con salmuera es más pesada y se hunde. En ausencia de una haloclina fuerte, el agua salada fría se mezcla mucho más eficientemente con el agua cálida del Atlántico, menos profunda.

El mecanismo aumenta la bien conocida retroalimentación del albedo del hielo, que ocurre cuando la atmósfera derrite el hielo marino, lo que provoca que el agua se abra, que a su vez absorbe más calor y derrite más hielo marino. Cuando estos dos mecanismos de retroalimentación se combinan, aceleran el declive del hielo marino. La retroalimentación del calor del océano limita el crecimiento del hielo marino en invierno, mientras que la retroalimentación del albedo del hielo derrite más fácilmente el hielo más delgado en verano.

“A medida que comienzan a trabajar juntos, el acoplamiento entre la atmósfera, el hielo y el océano se vuelve muy fuerte, mucho más fuerte que antes”, dijo Polyakov. “Juntos pueden mantener una tasa muy rápida de derretimiento del hielo en el Ártico“. Polyakov y Rippeth colaboraron en un segundo estudio asociado que muestra cómo este nuevo acoplamiento entre el océano, el hielo y la atmósfera es responsable de corrientes más fuertes en el Océano Ártico oriental.

Según esa investigación, entre 2004 y 2018 las corrientes en los 55 metros superiores del océano duplicaron su fuerza. La pérdida de hielo marino, que hace que las aguas superficiales sean más susceptibles a los efectos del viento, parece ser uno de los factores que contribuyen al aumento. Las corrientes más fuertes crean más turbulencia, lo que aumenta la cantidad de mezcla, conocida como cizallamiento, que ocurre entre las aguas superficiales y el océano más profundo.

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